авторефераты диссертаций БЕСПЛАТНАЯ БИБЛИОТЕКА РОССИИ

КОНФЕРЕНЦИИ, КНИГИ, ПОСОБИЯ, НАУЧНЫЕ ИЗДАНИЯ

<< ГЛАВНАЯ
АГРОИНЖЕНЕРИЯ
АСТРОНОМИЯ
БЕЗОПАСНОСТЬ
БИОЛОГИЯ
ЗЕМЛЯ
ИНФОРМАТИКА
ИСКУССТВОВЕДЕНИЕ
ИСТОРИЯ
КУЛЬТУРОЛОГИЯ
МАШИНОСТРОЕНИЕ
МЕДИЦИНА
МЕТАЛЛУРГИЯ
МЕХАНИКА
ПЕДАГОГИКА
ПОЛИТИКА
ПРИБОРОСТРОЕНИЕ
ПРОДОВОЛЬСТВИЕ
ПСИХОЛОГИЯ
РАДИОТЕХНИКА
СЕЛЬСКОЕ ХОЗЯЙСТВО
СОЦИОЛОГИЯ
СТРОИТЕЛЬСТВО
ТЕХНИЧЕСКИЕ НАУКИ
ТРАНСПОРТ
ФАРМАЦЕВТИКА
ФИЗИКА
ФИЗИОЛОГИЯ
ФИЛОЛОГИЯ
ФИЛОСОФИЯ
ХИМИЯ
ЭКОНОМИКА
ЭЛЕКТРОТЕХНИКА
ЭНЕРГЕТИКА
ЮРИСПРУДЕНЦИЯ
ЯЗЫКОЗНАНИЕ
РАЗНОЕ
КОНТАКТЫ


Pages:     | 1 || 3 | 4 |

«Эхо далеких звезд //Издательство «МОДЭК», Воронеж FB2: “Igorek67 ”, 2008-05-13, version 1.0 UUID: C59C799F-BBC3-4776-A882-370A76338887 PDF: fb2pdf-j.20111230, 13.01.2012 ...»

-- [ Страница 2 ] --

— Артем, молчи и слушай. То, что ты сейчас видишь, это не деревья, а мрокки — живые существа. К счастью, они тебя еще не замечают. Появились мрокки в моей квартире в тот момент, когда увеличилась мощность накачки основного генератора «Фотона». Около минуты ходили по комнате, а затем пропали. Вот тогда я и начал звонить тебе. И когда мы с тобой говорили, меня кто-то схватил сзади. Это были мрокки. Они ввели мне в кровь какую-то жидкость, отчего на некоторое время тело потеряло подвижность. Я не мог шевелить ни рукой, ни ногой, но зато начал их слышать и понимать. Из разго вора мрокков мне стало известно, что наш мир состоит из множества измерений. В одном из этих измерений благодаря «Фотону» я и оказался. Но глав ные в нем не мрокки, а какие-то другие существа, которых зовут фао-фа.

Мрокки всего лишь слуги и выведены из деревьев. Интеллект слуг низок, но это вполне устраивает фао-фа. Сами же они, как я понял, обладают мощ ным разумом и еще большей агрессивностью. Фао-фа знают о нашем измерении и давно пытаются к нам проникнуть. Пока не могу сказать, что они соби раются сделать с людьми, но дословная фраза одного из мрокков, обращенная ко мне, была такой:

«Повезло тебе, чирк, фао-фа не станут лишать тебя туу, но твоим братьям я не завидую». Туу на языке мрокков означает жизнь.

Пока Артем слушал друга, несколько мрокков подошли к небольшой луже с бурой маслянистой жидкостью и опустили в нее свои корни-ноги.

— Это они завтракают, — пояснил Николай, заметив, как внимательно Артем следит за существами. — Мрокки ждут прибытия фао-фа, но, как оказывается, здесь всего лишь преддверие нашего измерение, и фао-фа не в со стоянии преодолеть оставшийся энергетический барьер. Чтобы это произошло, надо увеличить мощность «Фотона», но мрок-кам до этого не догадаться.

Сейчас генератор «Фотона» перегрелся, и должно включиться автоматическое охлажде-ние. В этот момент мощность падает, и ты, Артем, опять окажешь ся в нашем измерении. Но через два часа мощность вновь поднимется и даже может стать больше, чем сейчас, вот тогда и появятся эти фао-фа. Поэтому, Артем, когда окажешься в нашем измерении, во что бы то ни стало за два часа доберись до «Фотона», переведи тумблер «Мощность» на «Минус-накачку»

и нажми кнопку «Пуск». Иначе произойдет катастрофа.

Тут Артем заметил, что голос Николая начал изменяться, став похожим на голос робота, а глаза выпучились и остекленели.

— Коля, почему я, а не кто-то другой попал в зону «Фотона»! — крикнул он другу.

— Когда мы говорили по телефону, они узнали твой код. У каждого человека есть свой ко… Николай не договорил. В этот момент все вокруг пропало, и Артем уже жмурился от яркого солнца. Он стоял возле своего «Жигуленка» на обочине до роги. Мимо, в ту и другую сторону проносились машины, в которых сидели веселые, улыбающиеся люди. Они радовались солнцу, голу-бому небу и тако му прекрасному дню. За рулем одной маши-ны сидела девушка. Увидев на дороге молодого человека удрученного вида, она посигналила и, приветливо помахав рукой, крикнула:

— Не унывай па-а-рень! Все будет хоро-шо-о! Артем вздрогнул, сразу придя в себя. «Скорее, скорее в Брянск, осталось меньше двух часов»!

*** Николай появился так, словно возник из воздуха. Неко-торое время стоял неподвижно, как каменный, и, наконец, очнулся.

— Артем! Как хорошо, что ты успел! А то, даже не представляю, что могло произойти!

— Коля, а еще раз можно попасть в то измерение?

— Можно, но маловероятно.

— Почему?

— Это как у артиллеристов. В одну воронку два снаряда попадают редко.

Вот как? Скажи, а ты видел фао-фа? — Артем спросил по той причине, что в последний момент перед выключением «Фотона» на индикаторе контроля он заметил всплеск мощности.

Николай не ответил. Но на какой-то миг Артем вдруг увидел, что глаза его остекленели. «Да нет, показалось» — решил он, еще раз, посмотрев на друга.

В это время Николай поворачивал ручку «Усиления мощности» генератора накачки «Фотона».

МОНСТРЫ СИНЕГО ОЗЕРА Полет проходилчеловека. Обширные заросли, иВнизу,как подзаметнойдеревьевдымке, раскинулось бескрайнее море сибирскойнадежнолеса, где врядпас на высоте пяти тысяч метров. в едва синей тайги. Большинство сажиров, прильнув к иллюминаторам, наблюдали, крылом самолета проплывают могучие зеленые массивы девственного ли еще ступала нога буреломы столетних чередовались с глубокими, топкими болотами защищая перво зданную природу от вторжения людей.

Из кабины пилотов в салон вошла молодая, стройная стюардесса. Она попросила внимания и сообщила, что лететь им осталось всего один час и де сять минут. Затем заботливо спросила, не требуется ли ее помощь. Но никто из пассажиров в помощи стюардессы не нуждался и, пройдя весь салон, де вушка вернулась к пилотам, плотно закрыв за собой дверь.

— Катюша, как там? — спросил второй пилот Владимир Мельников, повернув голову к стюардессе.

— Все нормально Володя, пассажиры ведут себя спокойно, в основном тайгой любуются, места то здесь особенные.

— Вот это уж точно, — вмешался в разговор командир корабля пилот первого класса Николай Петрович Зарубин, — места эти действительно особен ные, и главное в них то, что загадок много таят. А людям сюда добраться сложно.

— Николай Петрович, о каких загадках вы говорите? — стюардесса с недоумением смотрела на командира, — тайга, она везде одинаковая.

— Да нет, Катюша, не совсем так. Ты что-нибудь слышала о Синем озере?

— О Синем озере? Да, слыхала. Говорят вода в нем, если смотреть сверху в солнечную погоду, синяя, синяя. Оно расположено где-то рядом с нашей трассой.

— Совершенно точно, за цвет воды оно и получило такое название. Так вот, только одно Синее озеро таит в себе массу загадок. Хотя бы взять следую щее. В озеро впадает пять таежных рек, а уровень его держится стабильным, несмотря на то, что оно не так велико. Куда девается лишняя вода? Вот вам и загадка. Правда, в жаркие периоды, когда воды в реках становится меньше, озеро мелеет и у него, со стороны южного берега, появляется небольшой ост ров. Где-то с километр в длину и метров триста в ширину, похожий на взлетную полосу. Даже я, думаю, когда глина и ил засохнут, на остров можно само лет посадить и даже взлететь. Слышал еще историю. Лет десять назад это было. Решили геологи обследовать озеро.

Направили к нему свою экспедицию, в распоряжении которой находился небольшой гидросамолет. Экспедиция та бесследно исчезла. Позже, гидроса молет видели, но людей в нем не было. Вот вам другая загадка. И еще… — командир не успел договорить, его прервал испуганный голос второго пилота.

— Николай Петрович, что-то неладное с топливом!

Действительно, стрелка показателя уровня топлива заметно сместилась в сторону нуля. Возможно, где-то образовалась утечка. И, словно в подтвер ждении этого, раздался сигнал тревоги, и загорелось красное табло «Авария топливной системы». Спустя несколько секунд бортовой компьютер сообщил:

«При возникшем расходе топлива самолет может находиться в воздухе не более двадцати минут».

Все произошло так неожиданно и быстро, что люди не сразу поняли весь ужас своего положения. Казалось, просто кто-то зло и неуместно пошутил.

Но, к сожалению, это была не шутка. Экипаж самолета молча смотрел на командира, ожидая его решения.

Николай Петрович имел большой опыт летной работы. Сколько раз он попадал в сложные ситуации. Но такой еще не было. Внизу непроходимая тай га и посадить самолет негде. В то время как до ближайшего аэродрома не менее часа полета, а в запасе всего двадцать минут. Однако что-то надо делать.

На борту тридцать семь пассажиров и пять членов экипажа.

— Вася, — стараясь быть как можно спокойнее, обратился он к штурману самолета Василию Прохорову, — сколько нам лететь до Синего озера?

— Около пятнадцати минут, командир.

— Пятнадцать минут! Значит, время еще есть. Тогда поворачиваем к озеру. Сейчас уровень воды в нем самый низкий, попробуем посадить самолет на остров. Думаю, грунт уже успел затвердеть. Другого выхода у нас нет.

Володя, включай сигнал бедствия и передай наземной службе. А ты, Катюша, иди к пассажирам и готовь их к аварийной посадке.

Отдавая приказы, Николай Петрович думал только об одном, лишь бы на острове не оказалось стволов деревьев или коряг. Иначе придется сажать са молет на воду, что значительно увеличивает степень риска.

Опасения командира оказались напрасными. Поверхность острова была ровной и без мешающих предметов. Гипсовая глина и ил высохли, приняв желто-белую окраску. Лишь по краям береговой черты мокрый грунт оставался бурым.

Николай Петрович решил сразу идти на посадку, без предварительных пробных заходов. Времени почти не оставалось. В любой момент могла прекра титься подача топлива и произойти остановка двигателей. Прежде чем начать посадку, он вышел на связь с наземной службой и предупредил диспетче ра, что озеро находится в глубокой ложбине, поэтому на острове их рация будет работать только на прием.

Приземление прошло благополучно и как только самолет замер Николай Петрович сразу заглушил двигатели, опасаясь возможного возгорания. В это время по радиосвязи пришло сообщение. Диспетчер наземной службы передал, что вертолет с группой авиаспециалистов и тремя тоннами топлива при летит на следующий день утром. Основной вариант устранения последствий аварии будет такой — после устранения неисправности самолет самостоя тельно взлетит с острова. Однако в целях безопасности, пассажиров придется вывезти вертолетом.

В салоне было душно и, сразу же после посадки, командир разрешил спустить трап, чтобы пассажиры могли сойти на остров. Оказавшись на земле, люди почувствовали себя увереннее. В небольшой заводи устроили купанье. У некоторых пассажиров оказались рыболовные снасти, и они отправились на конец острова испытать рыбацкое счастье. Тем временем летчики занялись осмотром машины.

Причину аварии обнаружили быстро. В одном из узлов топливной магистрали сварной шов разошелся. Из-за него то и произошла утечка.

Закончив проверку самолета, летчики решили присоединиться к купающимся. Но тут услышали шум на другом конце острова. Это кричали ушедшие туда рыбаки и почему — то размахивали руками. Второй пилот с тревогой посмотрел в их сторону.

— Николай Петрович, что-то случилось, пойду выясню.

— Хорошо, Володя, только побыстрее и скажи, пусть возвращаются к самолету. Надо всем держаться вместе.

В душе у опытного летчика уже зародилось смутное предчувствие опасности. Ведь когда-то здесь бесследно исчезла экспедиция геологов.

Озеро до сих пор продолжает хранить эту тайну.

— Что случилось, — тяжело дыша, спросил молодой летчик, подбежав к рыбакам.

— Да вот, нечто невероятное обнаружили. — Пожилой мужчина с обильной сединой на висках концом спиннинга показывал на мокрую глину. — Это же отпечатки ног.

Только сейчас второй пилот заметил — из воды на берег выходит след какого-то гигантского существа. Он напоминал след крокодила, но был очень больших размеров. Один из рыбаков рулеткой замерил диаметр ступни. Шестьдесят восемь сантиметров, — сообщил он. Чудовище выходило на берег совсем недавно. Даже вода, ручьями стекавшая с громадного туловища еще не успела высохнуть. Ширина между отпечатками ног достигала двух с лишним метров, а по середине тянулась глубокая извилистая борозда, види мо от могучего хвоста. Чудовище прошло по берегу несколько десятков метров и вновь вернулось в воду.

— Вот что, — внимательно осмотрев огромные следы, сказал летчик, — рыбалку придется отложить. Все возвращаемся к самолету.

— Смотрите! — Это закричал мужчина с седыми висками, показывая рукой в сторону, где купались пассажиры.

Примерно в двухстах метрах от купающихся, из воды показался бугристый темно-зеленый предмет. Он медленно поднимался над поверхностью озера, становясь, все больше и больше и, наконец, люди догадались. Это спинной гребень громадного ящероподобного существа. Метрах в десяти впереди греб ня вода всколыхнулась и показалась голова монстра. Все ахнули. Никто не мог представить, что на Земле могут существовать такие чудовища. Огромная голова, похожая на змеиную, высоко возвышалась над водой на длинной шее.

Приплюснутый лоб зловеще украшал скошенный назад костяной плавник похожий на гигантский рог носорога. Громадная пасть, величиной с рыбац кую лодку, была усеяна частоколом длинных белых зубов. Большая часть тела монстра находилась в воде, и поэтому нельзя было понять какой он длины.

Скорее всего, метров тридцать, а то и больше. Черные, сверкающие хищным блеском глаза чудовища несколько секунд неподвижно смотрели на людей.

Затем, шире раскрыв свою страшную пасть монстр издал дребезжащий звук. И, что это?

Пассажиры, которые все еще находились в заводи, начали кричать, схватившись за головы. Затем вдруг поплыли к чудовищу. Дальше началось ужас ное. Монстр хватал людей поперек туловища своей страшной пастью, перекусывал пополам и заглатывал с невероятной быстротой. Громкие крики несчастных сопровождались жутким хрустом костей. Словно опомнившись, рыбаки и летчик бросились к самолету.

Оставшиеся в живых пассажиры и члены экипажа укрылись в салоне самолета. Людей трясло, словно от лихорадки. К этому времени на поверхности озера уже никого не было. Закончив свой кровавый пир, чудовище скрылось под водой.

— Николай Петрович, — наконец придя в себя, сказал второй пилот, — вот вам и ответ на загадку исчезновения геологической экспедиции. Одного не пойму, как такая тварь могла появиться в озере? Это же настоящий динозавр!

— Если быть точным, Володя, то ихтиозавр. В озере он живет и, скорее всего, даже родился.

— Родился!?

— Вот именно. Я думаю следующее. Озеро не так велико, но очень глубокое. И, где-то на большой глубине, оно соединяется с мировым океаном есте ственным тоннелем. Благодаря тоннелю из озера в океан уходит излишек воды. Поэтому, даже в самое большое половодье ее уровень в озере остается по чти стабильным. Видимо, когда-то Синее озеро было частью моря, также как и озеро Байкал. В Байкале до сих пор живут морские животные. Очень дав но, еще в эпоху царства динозавров, на месте, где сейчас находится Синее озеро, жил вид ихтиозавров обладающий страшным оружием убийства — спо собностью воздействовать на нервную систему любого живого организма, делая его абсолютно послушным. Сейчас это свойство сохранилось у некото рых крупных рептилий. Однажды я наблюдал, как удав заглотил кролика. Кролик жалобно кричал, но, тем не менее, сам лез к нему в пасть. Динозавры и ихтиозавры вымерли. Многие ученые считают, что причиной этому была сильная радиация, вызванная активностью солнца. Радиация разрушила их иммунную систему и внесла отрицательные мутации в наследственный аппарат.

Ихтиозавры, жившие здесь, в момент всплеска радиации находились в глубоких подводных пещерах. Вода, толстый слой грунта и возможно большие залежи свинца ослабили радиацию и тем самым спасли животных. Скорее всего, они двоякодышащие, что значительно усиливает их способность к вы живанию.

— Так вы что, считаете их здесь много?

— Думаю несколько десятков, а может и больше. Кроме того, часть чудовищ через тоннель проникла в океан и явилась причиной появления морских призраков, так называемых «летучих голландцев» — кораблей без людей. Есть рассказы очевидцев, которые видели чудовищ издали. Те же, кто наблю дал этих монстров вблизи, как ты сам понимаешь, рассказать уже ничего не могут. Скорее всего, психотронный аппарат чудовищ действует на расстоя нии двести, может быть триста метров. — Командир замолчал. После небольшой паузы он сказал каким-то чужим, глухим голосом.

— Володя, надо сделать магнитофонную запись. Рассказать о случившейся здесь трагедии, чтобы люди, когда прилетит вертолет… — Николай Петрович, — второй пилот побледнел, — вы считаете… — Да, Володя, мы обречены, точно также как пассажиры «летучего голландца».

Командир включил магнитофон и в микрофон начал говорить о страшных событиях на острове. Второй пилот несколько минут сидел неподвижно, уставившись в одну точку. Когда он повернул голову и посмотрел из окна кабины на озеро то увидел, что в полукилометре от берега из воды появилось несколько бугристых темно-зеленых гребней. Их размеры заметно увеличивались. Монстры приближались к острову.

В ПЛЕНУ У БОЛОТНЫХ ПРИЗРАКОВ Вны его до серединывода ва Затемимеласпадала и между болото. Весной, когда уровень воды поднимался, озеро соединялось с болотом иСвсеверной сторо любое время года озере красновато-бурый цвет. Наверное, по этой причине оно и получило название «Красное озеро».

окружала тайга, с юга вплотную подступало таком виде на ходилось лета. вода озером и болотом образовывался узкий перешеек. Если лето выдавалось жарким, то ширина пе решейка доходила до километра. Более ста лет назад на месте болота плескались волны озера. Однако с годами воды становилось все меньше и меньше, и южная часть озера постепенно заиливалась, зарастала торфом. Название «Красное» от озера незаметно перешло и к болоту. Каждую весну в этих ме стах гнездилось огромное количество водоплавающих птиц, особенно уток и гусей, и поэтому Красное болото всегда привлекало внимание охотников.

Ближе к осени, болотные кочки обильно покрывались клюквой, морошкой, брусникой, и в это время ягодникам здесь было раздолье. Грибники и рыбаки тоже находили утешение и у озера и у болота, так как в окрестных лесах грибов вырастало столько, что хоть косой коси, а озеро кишело рыбой. Вот пото му-то и тянулись люди к этим местам. Однако Красное болото пользовалось дурной славой — в его трясине погибло немало людей. Так же и на озере бы ли случаи исчезновения рыбаков. Страшная трагедия произошла три года назад, когда в один из дней не вернулись с болота тридцать шесть человек, со биравших клюкву. Организованный поиск утешительных результатов не дал. А спустя неделю пропало еще пять человек — три женщины, мужчина и ребенок. Они собирали грибы и от трясины находились довольно далеко. Поэтому, куда делись люди, оставалось загадкой. После этого случая, по окрест ным деревням и поселкам поползли слухи — будто бы на Красном болоте живет призрак. Он, дескать, и губит всех, кто с ним встретится. И хотя в эту вер сию мало кто верил, считая ее сказкой, на болото люди ходить перестали.

…Три студента, три закадычных друга Сергей Кравцов, Николай Панин и Иван Тихонов, закончив первый курс Омского политехнического института, приехали в родной поселок Белый Ключ. До свидания физика, химия, сопромат и все остальные науки, впереди целый месяц беззаботной жизни!

Еще дорогой друзья условились, что в эти каникулы отдыхать они будут активно, но вот только как, решали долго.

— Ребята, — говорил Иван Тихонов, — предлагаю идти в поход в верховье реки Студеной, эдак километров на триста. Возьмем с собой складную бай дарку Панина и назад вернемся по воде, а по дороге будем рыбачить, и заниматься охотой. Это и будет отличный активный отдых.

— Хорошая идея, — согласился Николай Панин, — вот только байдарки нет. Старший брат на Иртыш уехал и забрал ее с собой.

— Жалко, — сокрушенно покачал головой Иван, — а то было бы неплохо.

— Старики! — прервал друзей Сергей Кравцов, придумал! Давайте устроим в лесу скит, как раньше отшельники делали. А еще лучше, возле Красного озера поставим палатку, возле того места, где оно с болотом соединяется, на озере будем ловить рыбу, а на болоте охотиться. Будем жить как настоящие лесные люди! Ну, какова идея?

— То-о-же мне, идея, — медленно, нараспев произнес Иван, там же этот, ну как его, болотный призрак.

— Сам ты болотный призрак, — засмеялся Сергей, — это же бабкины сказки, и ты веришь в подобную чушь?

— Чушь, не чушь, но мне дед Евсей рассказывал, — обиженно поджал губы Иван, — когда он был еще мальчишкой и однажды пошел с отцом за клюк вой, как раз к тому месту, где озеро с болотом сходится, так его только через день в лесу нашли без памяти, а отец в болоте исчез. Евсей с тех пор заикать ся начал, говорит, сам видел, как отца призрак взял.

— Будешь заикаться, — усмехнулся Сергей, — если у тебя на глазах твой отец в трясине утонет.

— Да нет, как отец утонул, он как раз и не видел, а вот как его призрак схватил, это видел. Евсей тогда сильно испугался, бросился бежать, так и оказал ся в лесу.

— Из ума выжил твой Евсей, вот и пугает своими бредовыми рассказами женщин и детей. А вообще, у меня идея! Ребята, давайте докажем, что ни на озере, ни на болоте нет никакого призрака.

— Отлично! Серега, ты молодец! — воскликнул Николай Панин. — В этом уже есть практический смысл, люди нам спасибо скажут. Короче, организуем научную экспедицию на Красное болото и назовем ее «Призрак». Как, Иван, согласен?

— Я-то согласен, — кивнул головой Иван, — но все же советую, давайте с дедом поговорим. Послушаем, что он скажет. Мало ли что, вдруг нам это при годится.

— Ладно, Ваня, обязательно побеседуем с твоим дедом, — хлопая товарища по плечу, говорил Сергей, — даже интересно будет его послушать.

Приехав в Белый Ключ, друзья уже на следующий день, встретились возле дома Ивана Тихонова.

Дед Евсей сидел на скамье возле палисадника и дремал, закрыв глаза и уронив голову на грудь. Выцветшая соломенная шляпа съехала на бок, и из-под нее во все стороны торчали редкие пряди седых волос. Руки с крупными заскорузлыми пальцами опирались на толстую суховатую палку. На вид Евсею было лет семьдесят пять, а то и больше. Однако чувствовалось, сила у старика еще есть.

— Дедушка, — тронув деда за плечо, сказал Иван, — мы к тебе.

— Ко мне, — Евсей приподнял голову, из-под густых сросшихся бровей на юношей глянули живые голубые глаза. — Слушаю вас, ребятки. Да вы сади тесь, — тут же предложил он, подвинувшись к краю скамьи.

— Нет, спасибо, мы постоим, — ответил за всех Сергей, — у нас к вам большая просьба. Расскажите что-нибудь о болотном призраке.

— О-о пр-и-зраке! — словно чего-то, испугавшись, переспросил Евсей. Он вдруг сразу начал заикаться. — Ребятки, зачем это вам?

— Дедушка, — подмигнув друзьям, сказал Николай, — мы хотим прогнать его с Красного болота, а то люди не только на болото и озеро, даже в лес хо дить перестали. Все боятся призрака. — Николай замолчал, а дед смотрел на него, словно оценивая, шутит парень или нет. Но в данный момент лица дру зей были серьезные.

— Сказать честно, — словно раздумывая, наконец, промолвил Евсей, — встречи с ним я вам не желаю, но рассказать расскажу все, что слышал об этом призраке и сам видел. А вы все же садитесь, говорить-то я буду долго. — Он уже успокоился и почти не заикался.

— Вот уже восьмой десяток живу и, насколько помню себя, помню и то, что на красном болоте и на озере ежегодно пропадают люди. Как правило, в первую очередь гибнут приезжие, которые не знают ни топких мест на болоте, ни холодных ключей в глубине озера.

— Дедушка, — прервал Евсея Иван, — а на озере что, тоже много людей гибло?

— Да, внучек, много.

— А тут-то из-за чего? Озеро — не болото, не засосет. Наверное, в холодные ключи попадали и из-за судорог?

— Во, во так все и думали. Разморит, значит, днем какого-нибудь рыбака, а то и охотника, и решит он в озере искупаться. Вода-то хорошая, теплая.

Нырнет такой горемыка поглубже — и готов. Одежда и снасти на берегу, а человека нет.

— Дедушка, — опять прервал его Иван, — а как же тела утопленников, их что, не находили? Они ведь всплывать должны.

В том-то и загадка. Никто так и не всплыл, а народу-то за все годы пропало ужас сколько.

— Дедушка, ты нам о призраке давай.

— Вот я и говорю, думали из-за неосмотрительности гибнут люди, беспечности своей. Да я и сам на болото сколько раз ходил, но обязательно с вешкой.

Увижу кочку, где ягод много, но прежде чем идти к ней, осмотрюсь хорошенько. Если вокруг трава высокая, густая, значит, и корни у нее крепкие, надеж ный плывун. Однако все равно обязательно вешкой проверю, общупаю, нет ли промоины. Ну, а если трава низкая, редкая, ни в жисть не пойду, как бы эти ягоды меня не манили. А еще есть обманные лужайки. Трава на них сочная, зеленая. Но не приведи господи вступить на такую лужайку — мигом в трясине скроешься.

— Дедушка, — вновь прервал Иван словоохотливого старика, — мы же тебя просим о призраке рассказать, а не о том, как ягоды собирать.

— А ты не перебивай, — сердито посмотрев на внука, сказал Евсей, — будет тебе и о призраке. В общем, ходил я на это болото без особой опаски. А был такой же, как и Ванька, неслух и торопыга.

Помню, год выдался особый, ягод уродилось ну тьма-тьмущая, люди с болота возами возили. Мы с отцом тоже часто ходили. Возьмем пирожков с со бой, мать их заранее испечет, и на целый день, пока по две корзины с горкой не наберем.

Клюква-то хорошо шла. И варенье из нее варили, и настойку делали, вкусная была настойка, сейчас такую не делают. Да и государство клюкву прини мало, деньги за нее большие давали. Ну, вот однажды, не помню, какой это был день, вроде воскресенье, пошли мы с отцом на красное болото. По первой корзине набрали быстро. Спрятали их на берегу в кустах и начали следующие набирать.

Вдруг слышу, зовет меня отец: «Евсейка, иди-ка сюда, посмотри, что здесь такое?» Поспешил я к отцу, думаю, наверное, на ягоды набрел. Но нет, вижу стоит отец, а возле него какие-то зеленые стебли колышутся, словно живые, и постепенно вверх поднимаются. Круглые, сильно на змей смахивают. Если бы не зеленый цвет, я бы так и принял их за змей.

Но все равно испугался сильно, кричу отцу: «Батя, уходи, уходи быстрее оттуда!» А он смотрит на меня и улыбается. Затем уже смутно помню, но слов но бурун грязи образовался там, где отец стоял. Болотная жижа во все стороны разлетелась, и даже меня окатило вонючей жидкостью.

Опомнился я, смотрю, а зеленые змеи уже ко мне подбираются, целый пучок. И цветочки вокруг них, желтенькие такие, и тоже шевелятся. Хорошо тут мне стало, словно целый стакан клюквенной настойки выпил, до того приятно. Шагнул я навстречу пучку, и в этот момент словно прозрение наступило, даже показалось, будто кто-то прошептал на ухо: «Эти змеи твоего отца в болото утащили».

Жутко мне стало, думаю, чем бы в них запустить? Огляделся, ничего вокруг, кроме корзины с ягодами. А зеленые стебли совсем уже близко, в несколь ких шагах извиваются. Размахнулся я тогда и корзину в змей бросил. Так они ее на лету поймали и разорвали тут же, только треск пошел, и прутья с яго дами во все стороны полетели. Ну, думаю, все, сейчас меня схватят.

В этот момент вспомнил, в правом кармане брюк каменная бита лежит для игры в голыши. Схватил я эту биту и прямо в гущу пучка метнул. Змеи сра зу в болоте скрылись, а трясина подо мной прямо-таки ходуном заходила. Не помню, как тогда из болота выбрался да в лес побежал, упал где-то в беспа мятстве.

Очнулся, уже дома лежу, люди принесли. Тошнило меня тогда сильно, тело сыпью да язвами покрылось. Доктора из города вызвали, а он и говорит:

«Это от нервного потрясения, оттого, что отец на глазах в трясине утонул». Стал я про змей рассказывать, а никто не верит, говорят галлюцинация это.

Так-то ребятки. Но вам я вот что скажу, этот болотный призрак может одинаково жить как в болоте, так и в озере, а чтобы люди сами к нему шли, дур ман на них напускает. Вот поэтому отец не убежал тогда, а ведь мог. Да и я на себе этот дурман испытал, из-за него и был, как пьяный. А змей этих видел точно, как вас сейчас вижу. — Дед Евсей замолчал, затем, глухо откашлявшись, спросил: — Так вы что, на самом деле решили призрак из болота гнать?

Решили, — ответил Иван, подмигнув друзьям. — Но, дедушка, почему змеи твоей биты испугались, она что, волшебная у тебя?

— Ясно, не волшебная, но, видимо силу какую-то имеет. Я эту биту из голубого сланца выточил. Прочный он, даже точильный камень с трудом берет.

— Дедушка, а этот сланец ты, где взял?

На дне оврага, за Марьиной горой. Говорят, лет сто назад, а может и больше, туда метеорит упал, из-за него овраг-то и образовался. А другой метеорит в озеро угодил, в самую середину, потому там и глубина такая, что не приведи господи. Наверное, в этой глубине он и живет. Так что вы осторожнее там, на озере.

— Не волнуйся, дедушка, мы всего пару недель возле озера поживем. На берегу палатку поставим, рыбу половим, позагораем, поохотимся.

— Какая охота, вы что браконьерничать?! — дед сердито нахмурил брови и исподлобья посмотрел на ребят. — Сейчас и зверь, и птица с выводком, тро гать их нельзя!

— Да мы и не будем. У нас кинокамера и фото ружье, будем фото охотой заниматься, — пояснил Сергей.

— Вон что, — голос Евсея сразу подобрел, — тогда другое дело. Только еще раз предупреждаю, осторожнее там. Люди сейчас на болото не ходят, а то и помочь будет некому.

— Ничего, все будет в порядке, — заверил Иван деда. Поблагодарив Евсея за рассказ, друзья начали готовиться к походу. От Белого Ключа до Красного озера было примерно восемнадцать километров. По меркам грибников, ягодников и охотников сравнительно недалеко. Но так как дорога проходила че рез тайгу и уже порядком заросла и одичала, то путь предстоял нелегкий, к тому же на каждого участника экспедиции «Призрак» приходилось до сорока килограммов поклажи.

Ближе к вечеру сборы были закончены.

— Ребята, — предложил Иван, — может, на всякий случай сходим сейчас на Марьину гору и в овраге наберем голубого сланца?

— Ну, даешь старик! — Сергей даже свистнул, — неужели ты веришь в чудо действие этого сланца?

— Ясно, нет. Но ты же слышал, о чем говорил дед Евсей? Вдруг это и нам пригодится?

— Извини, Ваня, но в болотного призрака я не верю, думаю, что это самая настоящая мистика. Ты, Коля, как считаешь?

— Если честно, я согласен с тобой, — немного подумав, ответил Николай, — на этот счет у меня даже есть версия.

— Версия?

— Да, версия. Мне кажется, кому-то очень надо, чтобы люди не ходили на болото. С этой целью и придумали легенду о призраке. Может, какие пре ступники, а может, браконьеры. Что касается деда Евсея, то здесь действительно, нервное потрясение. Поэтому на Марьиной горе нам делать нечего, а вот на болоте надо быть осмотрительнее и постараться выяснить, кто там обосновался.

— Эх, вы, Шерлоки Холмсы, — засмеялся Иван, — да на болото сейчас никто не ходит, кроме лесника Петра Васильевича. К тому же и он редко ходит, боится. Как-то был у нас, деда о призраке расспрашивал. А сам говорит, издали видел, как трясина шевелилась.

— Знаешь, Ваня, ты нам страх не нагоняй, — прервал его Сергей, — и вообще, лучше давайте решим, во сколько завтра выходим. Я думаю, надо порань ше.

— Да, да, где-то часиков в семь, не позже, чтобы к обеду быть на месте, — поддержал его Николай, — ружья, и патроны обязательно берите.

Обсудив все вопросы, связанные с походом, друзья расстались. Иван, придя, домой, вдруг вспомнил: однажды он что-то искал на чердаке и в старом де довском сундуке видел две биты из голубого сланца. Еще удивлялся тогда, что камень такой тяжелый, почти как свинец. Вспомнив этот случай, юноша решил взять биты. В отличие от друзей, он верил в рассказ деда Евсея. Взяв карманный фонарик, Иван полез на чердак. Найдя сундук, юноша долго в нем копался, пока, наконец, не увидел биты. И тут ему показалось, что оба камня светятся в темноте. Выключив фонарик, Иван был поражен — сланец дей ствительно излучал еле заметный голубоватый свет.

Дорога на Красное болото сильно заросла кустарником и молодой порослью деревьев, сквозь которые приходилось продираться, а некоторые, черес чур густые заросли, даже обходить.

— Ну и лес, — ворчал Иван, — настоящие джунгли. Идти действительно было трудно, и поэтому через каждые полчаса друзья делали десятиминутные привалы. В течение всего пути Сергей проводил съемки кинокамерой. Это для истории, — пояснял он, — когда вернемся, у нас будет фильм с названием «Экспедиция «Призрак».

К Красному болоту подошли, когда время уже перевалило за полдень. К изумлению друзей воды в озере оказалось много, и перешейка как такового не было, вместо него между озером и болотом на расстоянии ста пятидесяти метров находился небольшой остров, который соединялся с берегом из сбитых двойных бревен. Юноши сразу начали решать, где лучше развернуть лагерь, на берегу или на острове? По этому поводу Сергей сказал:

— Конечно, лучше всего обосноваться на острове. Во-первых, на нем мы будем чувствовать себя Робинзонами, что соответствует условиям нашей экс педиции. Во-вторых, любой из посторонних сможет проникнуть на остров только через мост или по воде, а то и другое мы будем постоянно держать под наблюдением. В-третьих, как известно, раньше на перешейке находился родник, и я думаю, что сейчас он не затоплен. Возле родника ровная площадка, очень удобное место для лагеря. И нам только останется установить палатку и запасти дров. Тем более что с дровами проблемы не будет, вон, сколько сушняка в лесу.

Доводы Сергея оказались вполне убедительными, и друзья единодушно решили лагерь разбивать только на острове.

Бревна на мосту обильно обросли мхом и уже кое-где подгнили. Чувствовалось, люди давно не ходили по нему. Глубина озера в этом месте составляла полтора-два метра. Однако из-за густых водорослей дна не было видно. Между водорослями суетились стайки мальков, но проплывали и крупные рыби ны. При виде их у юношей сразу разгорелись глаза.

— Ребята, идем быстрее, — торопил друзей Николай, глядя вслед уплывающему солидному карпу, — ох, чувствую, хорошая у нас сегодня будет рыбал ка!

Осторожно ступая по узкому настилу, юноши перебрались на остров. Он оказался не таким большим, как показалось вначале — всего пятьсот метров в длину и сто в ширину. Северная часть острова, которая примыкала к болоту, густо заросла камышом, однако с южной стороны берег был лишен всякой растительности, а дно было глубоким и каменистым. Здесь же, всего в нескольких метрах от берега, из-под большого пятнистого валуна вытекал родник с прозрачной холодной водой. В дальнем конце острова находились заросли колючего кустарника, часть из которых оказалась, затоплена, из воды торча ли голые ветки с нависшими на них засохшими водорослями. Возле родника друзья остановились.

— Ну, Робинзоны, — весело сказал Сергей, снимая с плеч рюкзак, — остров необитаем, мы его хозяева и поэтому начинаем осваивать.

— Чего здесь осваивать, — усмехнулся Николай, — остров-то совсем крошечный. Лучше объясни мне, почему в этом году в озере столько воды? Я впер вые вижу такой разлив в середине лета.

— Ничего удивительного нет, — ответил за Сергея Иван, вынимая палатку из чехла. — Во-первых, зима была довольно снежная, во-вторых, совсем недавно прошли обильные дожди, видишь, сколько воды в роднике, а знаешь, сколько их на дне озера?

— Вообще-то, вполне возможно, — согласился Николай. Палатку юноши установили быстро, после чего соорудили очаг из бурого плиточника и заня лись заготовкой дров. Насобирав в лесу большую кучу сушняка, они начали осторожно, небольшими вязанками переносить его по мосту на остров. Лишь с наступлением вечера вся работа была закончена, и только после этого друзья решили заняться долгожданной рыбалкой. Взяв снасти, они разбрелись по острову.

Иван расположился недалеко от места, где родник впадал в озеро, а Николай и Сергей решили пройтись по берегу со спиннингами. Вечер выдался чу десный. Дневная духота спала и дышалось легко и свободно, несмотря на то, что к пряному аромату лесных цветов примешивался запах гниющих водо рослей. Слабый ветерок, еще днем нагонявший небольшую волну, сейчас полностью прекратился, и в глади озера, как в зеркале, отражалось вечернее небо. Темнота постепенно сгущалась, и вот уже зажглись первые звезды. К этому времени в садке у Ивана плескался карп, килограмма на три, и два круп ных язя. Закрепив удочки на берегу, юноша взял рыбу и пошел к палатке. Уже пора было думать и об ужине.

Он не стал дожидаться товарищей. Нарубив дров, Иван разжег в очаге костер, и пока огонь разгорался, сходил к озеру и принес в лопухе красной гли ны. Затем начал потрошить карпа и язей, не снимая с них чешуи. Очистив рыбу, юноша слегка натер ее солью и, обмазав глиной, положил в костер. В этот момент он услышал легкие шаги и разговор. Возвращались с рыбалки Николай и Сергей.

— Ну, как успехи? — спросил Иван, поднимаясь от костра.

Нормально, — ответил Николай и гордо поднял большую щуку. У Сергея была щука поменьше, но зато у него еще было два судака.

— Для начала неплохо, с удовлетворением сказал Иван, рассматривая улов. — Щук и судаков пускаем на балыки.

Вычистив принесенную рыбу, юноши порезали ее на куски и, посолив, уложили в алюминиевый бачок. Затем бачок опустили в родник, так чтобы во да не смогла его залить, а чтобы не всплывал, сверху положили тяжелый камень.

— Будет лучше, чем в холодильнике, — отметил Сергей, потирая озябшие руки. Вода в роднике действительно была очень холодной. К этому времени рыба в костре уже испеклась, а в котелке вскипел чай. Вернувшись к палатке, друзья приступили к ужину.

— А все же, как это приятно вот так встречаться с природой, — сказал Николай, когда юноши, помыв посуду, уселись возле костра. — Ведь только поду мать, сотни тысяч лет назад наши прапрадеды, вот также, как мы сейчас, сидели у костра и обсуждали план охоты.

На мамонтов, — со смехом добавил Сергей.

— А что, ты, смеешься, и на мамонтов тоже, — ответил Николай и сразу замолчал. В это время со стороны моста послышался сильный треск.

— Что это? — тихо прошептал Иван.

Спустя минуту треск повторился, казалось на мосту кто-то ломает дерево. Как по команде юноши бросились к палатке. Схватив ружья, они зарядили их картечью и замерли, напрягая слух. Трещало еще дважды, но звук был значительно слабее.

— Кабаны, наверное, — промолвил Сергей, опустив ружье.

— Да нет, вряд ли, — возразил Николай. — Звук исходит примерно от середины моста, а кабаны по такому узкому настилу не пройдут. Но даже если и пройдут, зачем им ломать мост? Нет, здесь что-то другое.

— Ребята, — прошептал Иван, — а может кто-то специально нас хочет напугать? Чтобы мы ушли отсюда. Как вы думаете?

— А ведь это мысль, — воскликнул Сергей. — Вань, ты голова. Как я сам сразу не догадался, и делают это те, которые выдают себя за болотного призра ка. Давайте, ребята, пройдем к мосту и посмотрим, что там творится, и призраки пусть видят — мы их не боимся.

Включив карманные фонарики, друзья осторожно направились в сторону моста. Но их опасения оказались напрасными. Мост стоял, цел и невредим, и вокруг все было спокойно, лишь изредка тишину нарушал всплеск крупной рыбы или крик болотной птицы. Постояв минут десять, юноши решили вернуться к палатке.

— Вот, что старики, — сказал Сергей после некоторого молчания, — ночь делим на троих, ничего не поделаешь, придется нести дежурство, а то еще неизвестно, что можно ожидать от этих призраков.

Ночь прошла относительно спокойно, если не считать, что во время дежурства Николая ему вдруг показался на мосту какой-то шорох и возня. Но по сле, как он ни прислушивался, ничего не услышал.

Иван дежурил третьим. Подбросив в костер дров, он сел на камень и стал наблюдать, как разгораются языки пламени. К этому времени уже светало, и туман, появившейся было над озером, постепенно начал рассеиваться. Вдруг до юноши донеслось громыхание камней. Это было совсем рядом, там, где находились закрепленные им удочки. Сразу мелькнула мысль: клюнула крупная рыба, видимо, так потащила, что вырвала удилище из кучи камней.

Иван стремглав бросился к озеру. Ну, так и есть, одно удилище находилось в десяти метрах от берега. «Хорошо, что хоть капроновый шнур к комлю при вязал», — подумал юноша.

Спустившись к воде, Иван сразу увидел белый шнур, тянущийся к удилищу. Схватив шнур, он дернул его на себя. И вдруг в глубине озера кто-то, види мо, очень большой, так крутанулся, что на поверхности воды появилась воронка шириной более мера. Леска со звоном лопнула, и удилище как стрела, вылетело на берег. Юноша стоял ошарашенный. «Нет, это не рыба! Но тогда кто?!» Он не стал проверять остальные снасти, а помчался назад к палатке.

— Серега, Колька, проснитесь, да проснитесь же вы, черти! — тормошил Иван друзей.

— Что, опять трещит, — вскочил Николай, протирая глаза. Сергей тоже встал, с недоумением глядя на товарища.

Нет, не трещит, но сейчас случилось такое… — и Иван, сбиваясь от волнения, рассказал об увиденном.

— Та-а-ак ре-ебята, — растягивая слова, промолвил Сергей, — скажу честно, мне это совсем не нравится. Посмотрим, что там ночью трещало.

Еще издали друзья увидели: части моста нет, кто-то буквально выломал два центральных пролета. Обломки свай и настила плавали уже возле того бе рега.

— Вот вам и причина ночного треска, — воскликнул Иван, показывая рукой на мост, — и сделал это болотный призрак, о котором говорил дед Евсей.

Думаю, удочку тоже он утащил. А умный зверюга, что с мостом натворил. Теперь назад нам путь отрезан. Одним словом, ребята, мы с вами пленники. По воде с острова сейчас не перебраться. Наверняка призрак где-то в глубине притаился и ждет, как кошка возле мышкиной норы, чтобы сцапать. — Иван замолчал, молчали и Сергей с Николаем. Юноши поняли, в какую опасную ситуацию они попали.

— Смотрите! — крикнул Сергей, вон там, на воде желтые цветы, о которых говорил дед Евсей! — Действительно! примерно в тридцати метрах от бере га из воды выглядывали маленькие желтые бутончики. Они очень походили на лилии, но были значительно меньших размеров. — Наверное, это и есть источники дурмана, — продолжал Сергей, — а дурман действует на психику как гипноз, и, в конце концов, мы сами залезем в лапы к призраку, как кро лики в пасть удава.

— Подожди, Серега, не паникуй, — прервал его Иван, — я думал над этим. Мне кажется, дурман возникает вследствие воздействия пыльцы цветков, а ветер, сами видите, дует в сторону, и это уже хорошо. Но все равно, сейчас нам надо сделать матерчатые маски-фильтры, какие в больницах носят для за щиты от всяких вирусов, и желательно, чтобы эти маски были постоянно влажными. Тогда мы надежно защитимся от дурмана.

— Ваня, — с удивлением спросил Николай, — ты когда, сейчас, все это придумал?

— Нет, еще в поселке, когда нам дед Евсей про призрак рассказывал. И даже марли специально взял, только не ожидал, что она так быстро понадобит ся. Но все же, думаю самое страшное кроется в другом.

— В чем? — почти в один голос воскликнули Николай и Сергей. — Разве есть большая опасность!

Да, есть! Ну-ка вспомните, какая была погода, когда три года назад сразу пропало столько людей?

— Погода, — задумался Николай, — а что, я помню. Мы тогда с братом на реке Студеной рыбачили. С утра хорошо было, солнце вовсю светило, а после обеда дождь закапал. Да, да, точно так.

— Правильно Коля, и я это хорошо помню, в тот день мы с дедом Евсеем сено косили. Так вот, видимо, в сырую погоду болотный призрак может вы ползать на берег и даже бродить по лесу! Сами подумайте, люди пропали, когда собирали грибы. Значит, наверняка находились не так уж близко от озера и болота. Одним словом, призрак может дышать на воздухе как амфибия, лишь бы тело не пересыхало. Вот поэтому во время дождя он значительно опас нее. А теперь посмотрите на небо, думаю, дождь начнется с минуты на минуту.

Иван был прав. С запада постепенно надвигалась низкая серая туча, заволакивая небо, а ветер почти прекратился. Это предвещало затяжной дождь.

Да, — мрачно изрек Сергей, — теперь он к нам в гости пожалует, прямо в палатку.

— И, скорее всего не один, — добавил Иван.

— Как не один? Ты что, считаешь их здесь несколько, — воскликнул Сергей.

— Да, считаю. Посуди сам, пропало сразу тридцать шесть человек? И каким бы сильным этот призрак ни был, один он вряд ли бы смог утащить столь ко людей. Значит, их здесь много, и живут они как в озере, так и в болоте и, как мне кажется, больше предпочитают болото.

— Почему? — удивился Сергей. — Какая ему разница?

— Есть разница. На болото не только люди, но и животные захаживают, ягодами полакомиться, травой сочной. Да и цветочки свои им на болоте удоб нее использовать. Подставил под рыло какому-нибудь кабанчику, а как он дыхнул, так сразу иди сюда… — Иван замолчал, в этот момент начал накрапы вать дождь. — Ну что, добавил он после небольшой паузы, — надо идти к палатке и ждать «гостей». Хорошо, что хоть у деда в сундуке две биты из голубо го сланца нашел. Они у меня в рюкзаке лежат. До сих пор не могу понять, какая существует связь между призраками и голубым сланцем?

Подойдя к лагерю, друзья сразу заметили, напротив него, возле самого берега, качаются над водой маленькие желтые бутоны. Ни слова не говоря, вся троица сразу бросилась к палатке. Иван вынул из рюкзака марлевые салфетки и раздал их товарищам. К углам салфеток юноши привязали тесемки и, смочив водой, надели на лица, так, чтобы были закрыты и нос и рот. После этого Иван достал биты из голубого сланца. К этому времени дождь усилился, а ветер совсем стих.

— Все же интересно, — набивая патронташ патронами, заряженными картечью, — сказал Иван, — что из себя представляет болотный призрак? Ко гда-то я читал о странном чудовище на озере Лох-Несс. Признаться, верил в это с трудом. Ведь до сих пор так и не доказано, живет оно там или нет. А тут вдруг под боком свое чудовище. Сдается мне, у этой твари, или точнее тварей, существует вполне развитое аналитическое мышление. Как они нас в за падню загнали? Как заправские охотники! Я начинаю приходить к мысли, а не пришельцы ли это из космоса?

— Ну, Вань, ты даешь, — удивился Николай, — болотные призраки, и они же пришельцы из космоса! Ты, наверное, их дурмана надышался, — улыб нулся он.

— Коля, согласен, мысль, конечно, звучит парадоксально, но, ребята, давайте попробуем увязать факты. Начнем с того, что примерно сто лет назад ни каких призраков не было, и люди ходили сюда без всякой опаски. Согласны вы со мной?

— Вообще-то согласны, — кивнули головами Николай и Сергей.

— Отлично, тогда рассуждаем дальше. Столько же лет прошло, когда в наших местах упали два метеорита, один за Марьиной горой, другой в озеро. И что самое интересное, после этих событий, спустя три года, начали пропадать люди, да и болото появилось примерно в это время. Я не исключаю того, что и в этом тоже призраки замешаны. Ведь для них болото — все равно, что ловчая сеть для пауков! И это новый факт подтверждения моей гипотезы, — возбужденно проговорил Иван.

— Видимо, метеорит, который упал в озеро, нес с собой споры или другие частички биологической жизни инопланетного происхождения. Попав в бла гоприятную среду, они начали развиваться, постепенно превратившись в создания, которые мы сейчас называем болотными призраками. И, скорее все го, между метеоритами существовала какая-то связь или было что-то общее. Почему-то призраки не выносят присутствия голубого сланца? Наверное, по тому, что он входил в состав вещества обоих метеоритов. В природе часто бывает, когда среда, активно способствующая развитию живых организмов на начальном этапе, затем становится для них губительной.

Взять, к примеру, насекомых, таких как комары, бабочки, стрекозы. Большая часть из них зарождается в воде, а затем вода становится для них опас ной. Так вот, когда я лазил на чердак за голубым сланцем, то случайно заметил, что сланец слабо светится, излучает какие-то волны. Возможно, эти вол ны и явились причиной зарождения призраков, а сейчас стали для них смертельно опасными. Это свойство сланца мы будем использовать для защиты.

Одну биту, самую большую, я пополам расколол, чтобы у каждого из нас сланец был. Но, скажу вам, ребята, ох и крепкий же он, колотил его я долго и пос… — Иван вдруг замолчал на полуслове. За стеной палатки отчетливо послышалось громыхание камней, а затем скрежет, словно, по ним начало дви гаться что-то тяжелое. Юноши побледнели.

— Ребята, — тихо прошептал Иван, — сейчас выходим и друг от друга ни на шаг, и возьмите сланец.

Друзья осторожно выходили из палатки, держа ружья перед собой. Картина, которую они увидели, заставила содрогнуться. От берега, где родник впа дал в озеро, в их сторону ползло существо, похожее на большую грязно-зеленую круглую тушу с извивающимися лианообразными щупальцами. Длина всей туши равнялась трем метрам, а толщина в центральной части была более метра. Щупальца располагались впереди, вокруг круглого отверстия, по крытого по краям густой и довольно длинной щетиной. Отверстие периодически открывалось, каждый раз обнажая клиновидные белые пластины. Свер ху над отверстием воинственно поднималось упругое щупальце с острым наконечником. Скорее всего, это было ядовитое жало — орудие убийства. Сзади находился хвост, очень напоминающий хвост дельфина. Существо медленно двигалось, словно гусеница, опираясь на небольшие, но достаточно твердые складки кожи, которые периодически появлялись впереди туловища и волнообразно перемещались к хвосту. Сам хвост и нижние щупальца также участвовали в движении.

— Ну, держись, призрак-убийца! — сквозь зубы процедил Иван, поднимая ружье.

— Подожди, — остановил его Сергей, — не стреляй, пока он нам не страшен, посмотрим, что будет дальше.

Вдруг призрак остановился. Приподнявшись на передних складках кожи и разведя щупальца в сторону, он на какой-то миг застыл в неподвижности.

Чувствовалось, чудовище обнаружило людей. Заросли щетины в передней части туловища разошлись, обнажив отверстие, и юноши поняли — это страшный рот кровожадного и прожорливого существа. Вокруг рта находилось несколько коротких толстых щупалец с шарообразными выступами на концах. Эти щупальца поворачивались в разные стороны, каждый раз, на какую-то долю секунды задерживаясь на людях. Видимо, на концах щупалец находились глаза, и чудовище рассматривало людей. Страшный монстр чего-то ждал.


— Ребята, — воскликнул Николай, — я думаю, призрак ждет, когда мы сами пойдем к нему в пасть, как кролики к удаву. Наверняка считает, что мы его дурмана надышались. А все же маски хорошо помогают, — и Николай кивнул в сторону озера: там, вдоль берега на поверхности воды плавали цветы желтых лилий — источники дурмана призраков. Дурман не действовал на людей. Марлевые повязки надежно защищали дыхание, несмотря на то, что ветер с озера дул в их сторону. И тут юноши вновь убедились в сообразительности призраков. В направлении, в котором ветер строго дул на них, число желтых лилий было наибольшим. Вдруг, примерно в тридцати метрах от берега вода в озере забурлила, и на поверхности показалось несколько щупа лец-глаз. Они перемещались в разные стороны, рассматривая берег, а затем замерли, уставившись на людей.

— Еще один гость пожаловал, — сказал Иван и тут же воскликнул, — да там их много!

Действительно, то в одном, то в другом месте из воды появлялись глаза чудовищ. Поглазев на людей, монстры начали вылазить на берег. Юноши с ужасом смотрели на призраков. Огромные зеленые туши, словно гигантские гусеницы, ползали по берегу. Их было более трех десятков, и они то и дело направляли свои щупальца-глаза в сторону людей, но почему-то не нападали. На телах некоторых чудовищ имелись наросты в виде бугорков величиной с крупное яблоко. Из бугорков торчали маленькие щупальца толщиной с карандаш, и они также шевелились.

Да это их детеныши, — воскликнул Сергей. Действительно, призраки ползали так, чтобы случайно не повредить бугорки, и заботливо прикрывали их щупальцами. Казалось, чудовища изучают людей, их глаза почти постоянно были направлены на юношей. Монстры приблизились совсем близко, одна ко не проявляли ни малейших признаков агрессивности, а лишь любопытство и интерес. То и дело призраки издавали звуки, напоминающие мычание коров. Юноши поняли, что им ничего не грозит, и опустили ружья.

Интересно, почему они на нас не нападают, — с недоумением сказал Сергей, — наверное, чувствуют присутствие голубого сланца?

— Вряд ли, покачал головой Иван. — Как я понял из рассказа деда Евсея, сланец действует на расстоянии метра два, ну может три. Нет, здесь что-то другое. Смотрите! тут же воскликнул он, призраки совещаются!

Действительно, к этому времени чудовища сгрудились в одном месте, размахивая щупальцами, они то и дело трогали друг друга. До людей доноси лось их жалобное мычание.

— Ребята, — прошептал Иван, — мне кажется, я понял, что они хотят.

— Ну и, что ты понял? — Сергей и Николай смотрели на него вопросительно.

— Они готовятся умереть! Да, да, не удивляйтесь, — продолжал он, увидев как вытянулись лица друзей. — Перед вами представители разумных су ществ по интеллекту, может, даже выше нас — людей. Видимо, на метеорите, который упал в озеро, находились частички разума, способного войти в биологический контакт с живым существом. К сожаления, волею случая, этот контакт произошел с гидрой — примитивным кровожадным созданием, по лурастением-полуживотным. И болотные призраки явились своеобразным продуктом, результатом этого контакта. Не исключено, что когда-то давно нечто подобное произошло с группой обезьян и появились люди. Возможно, это один из способов расселения разума в масштабе Вселенной. Однако, уди вительно, что процесс этот произошел практически революционным путем, а не длительной эволюцией, как у людей.

— Ваня, — прервал его Сергей, — а все же, почему ты решил, что призраки собираются умереть?

— Почему? По их поведению, это первое. Скорее, это — второе, а первое то, что в период начального развития в призраках преобладала гидра, сейчас же в них «заговорило» мыслящее существо. Они увидели в нас своих братьев по разуму и, как мне кажется, пришли в ужас от совершенных ими убийств.

Они также поняли, что не могут существовать не убивая, так жестоко распорядился случай, и приняли решение вообще не существовать. На такой посту пок могут решиться только существа с высоким интеллектом. — Иван замолчал. Сергей и Николай тоже молчали, потрясенные его рассказом. Между тем часть призраков подползла к воде и, взмахнув мощными хвостами, скрылась в глубине. К этому моменту друзья уже заметили — желтых лилий в озере нет. Их разорванные стебли и лепестки уже прибило к берегу.

— Ну, все, старики, снимаем маски, сказал Сергей, развязывая тесемки. — Бог ты мой! — воскликнул он, показывая рукой в сторону моста. Там, где не было двух пролетов, вода бурлила, и в ней мелькали щупальца и хвосты болотных призраков. — Так они же нам мост ремонтируют! — Он бросился в па латку и вынес из нее кинокамеру. Прикрывая объектив от дождя, юноша начал вести съемку. — Это будут уникальные кадры. — Возбужденно говорил Сергей, и голос его дрожал.

Через час мост был соединен настилом, искусно сплетенным из корней коряг, прутьев и водорослей, и болотные призраки вновь начали собираться на острове. К этому времени дождь почти прекратился, и среди облаков проглядывало голубое небо. Чудовища выползали на берег, они уже так не мыча ли и не размахивали щупальцами, как в первый раз. И вдруг один из призраков, приподнявшись на складках кожи и вытянув вверх щупальца, громко закричал. Затем, размахнувшись щупальцем-жалом, с размаху вонзил его себе в бок. Вмиг по телу побежала дрожь, щупальца опали, и монстр, вытянув шись, замер. Юноши стояли ошеломленные.

— Ребята, — словно опомнившись, закричал Иван, — они же сами себя убивают. — Положив ружье и голубой сланец на землю, он побежал к призра кам, не обращая внимания на предупреждения товарищей.

Юноша остановился возле огромного монстра, который уже размахивал своим страшным ядовитым жалом. Он бросился к нему и прижался щекой к холодному вздрагивающему телу. И тут на миг призрак замер, после чего его щупальца осторожно опустились на плечи юноши. Страшное чудовище жа лобно мычало, нежно прижимая к себе человека. А Иван плакал. Он гладил шершавое тело болотного призрака и вдруг ощутил как, что-то ужасно дале кое и до жути родное кольнуло сознание. Но вот щупальца чудовища разжались, и юноша, еще раз, прижавшись к телу монстра, встал и, не оглядываясь, пошел к товарищам, и только вскрикнул, услышав за спиной предсмертный протяжный стон.

ТАЙНА «ФАНТОМОВ»

До поверхности Землицентреоколо трехсот километров, когда уже вовсю заливалнанежный голубой свет. планеты. На телекамерах, установленных на было «Икар-2» выходил освещенную сторону концах крыльев и в фюзеляжа, произошла автоматическая смена объективов. Вместо инфракрасных зеркал подключились обычные, линзо вые. Экраны обзора заметно потускнели, но спустя минуту их Внизу простирался океан. Справа виднелась часть западного побережья Африки, которая, медленно уплывая за край экрана, открывала обзор на огромную водную равнину. Яркие солнечные блики мощным потоком ворвались в кабину пилотов и разноцветными зайчиками запрыгали по оборудованию и пульту управления. Оторвавшись от экранов, два молодых космонавта Алексей Савин и Иван Жарков прильнули к иллюминаторам, любуясь удивительной игрой света. Они это делали каждый раз, когда корабль переходил границу дня и ночи. Экраны не могли передать столь богатую гамму красок, возникающую в этот момент. Через две минуты космонавты вновь повернулись к экранам. Внизу находился океан, на поверхности которого могли возникнуть «Фантомы», и именно сейчас от Алексея и Ивана требовалось предельное внимание. Телекамеры «Икара-2» медленно поворачивались, осматривая океанскую равнину.

Вот уже год как небольшие челночные корабли «Икары» начали совершать патрулирование вокруг Земли. Постоянно на орбите находилось четыре корабля с экипажем по шесть человек в каждом. Дежурили они в течение месяца, а затем их сменяли другие экипажи. Стартовали и приземлялись «Ика ры» на мысе Канаверал. В экстренном случае предусматривалась посадка на космодроме Байконур. Патрулирование «Икаров» в космосе было вызвано появлением в мировом океане огромных смерчей, получивших название «Фантомы», или призраки-убийцы. Появлялись «Фантомы» неожиданно, напа дая на морские суда, топили их. А иногда, с яростью набрасываясь на прибрежные города и селения, совершали большие разрушения. Природа возникно вения смерчей все еще оставалась неизвестной. Некоторые ученые считали, что это освобождается энергия, накопленная в процессе использования раз личных технических устройств. Однако объяснить, каким образом происходит это явление, так и не смогли. И все же люди научились бороться с «Фанто мами». Как оказалось, если на ранней стадии зарождения вихря вблизи него произвести подводный взрыв определенной мощности, то «Фантом» сразу начинает терять силу и постепенно исчезает. Задача «Икаров» состояла в том, чтобы успеть вовремя, обнаружить возникновение вихрей и передать их координаты на военные корабли и подводные лодки.

Атлантический океан был спокоен, лишь на южной стороне экватора, на широте 25 градусов космонавты обнаружили большое скопление тяжелых облаков, в разрывах которых угадывалось сильное волнение. Там бушевал шторм и появление «Фантомов» было маловероятно. Как ни странно, эти смер чи зарождались только в тихую, безветренную погоду. За поверхностью Земли постоянно вели наблюдение два космонавта: один — за южным полуша рием, другой — за северным. Остальные члены экипажа отдыхали или проводили обслуживание систем и двигательных установок корабля. Вести на блюдение из космических кораблей серии «Икар» было очень удобно. Они считались самыми маневренными и имели по десять двигателей. Пять марше вых, самых мощных, находились на крыльях и в конце фюзеляжа. Четыре двигателя, предназначенных для изменения курса, располагались крестообраз но вблизи носовой части. А между ними на самом носу был тормозной — всегда направленный соплом вперед. Практически «Икар» мог, не теряя высоты, изменить направление полета и даже лететь в обратную сторону. Следом за «Икаром-2» на такой же высоте и тем же курсом двигался корабль «Икар-3» с американскими астронавтами, а далее немецкий и японские корабли. Время полета между «Икарами» равнялось примерно двадцати минутам и обеспе чивало постоянное наблюдение за всей опасной поверхностью мирового океана. Все находящиеся на орбите космонавты и астронавты хорошо знали друг друга, многие из них были друзьями.


«Икары» летели строго над экватором, ибо, как уже окончательно было установлено: «Фантомы» зарождались только в теплых водах. Хотя сформиро вавшийся и окрепший «Фантом» мог достигнуть как Северного, так и Южного полюсов Земли, сокрушая на своем пути не только суда и прибрежные се ления, но льды и айсберги. При этом призрак-убийца, набрав силу, вел себя словно живое существо. Словно каким-то чутьем определял нахождение мор ских судов и, как хищный зверь, гонялся за ними, и не оставлял судно в покое, пока оно не скрывалось в пучине. Время зарождения «Фантома» равнялось примерно одному часу, и из четырех «Икаров», находящихся на орбите, один, а то и два корабля обязательно его видели. После обнаружения вихря в дан ную точку океана производился пуск ракет начиненных фугасами повышенной мощности. Много судов, прибрежных городов, а главное — человеческих жизней спасли добрые «Икары».

Когда Африка скрылась за краем экрана, Алексей вдруг увидел внизу под кораблем небольшую светлую точку. Она двигалась почти тем же курсом, что и «Икар-2», лишь немного смещаясь к северу, и заметно приближалась.

— Ваня, — позвал Алексей товарища, — посмотри, что это? Иван повернулся к его экрану — скорее всего с Земли запустили еще один корабль.

— Странно, — покачал головой Алексей, — в таком случае, почему нас не предупредили. — Он навел на точку лазерный перископ, и компьютер тотчас выдал ее координаты. — Ничего не понимаю, — или компьютер дает сбои, или что-то здесь не так. Судя по траектории движения, этот объект не мог быть запущен с Земли! Надо срочно доложить в Центр слежения, — и он нажал на кнопку «Включение экстренной связи».

— Земля, я «Икар-2», — стал докладывать Алексей, чеканя каждое слово, — наблюдаю неизвестное тело, даю его координаты и жду инструкций!

Спустя несколько секунд на экране телевизионной связи возникло лицо дежурного диспетчера Тома Гаррисона.

— Хелло, мальчики, — поприветствовал он космонавтов с заметным английским акцентом, — не теряйте объект из виду, сейчас получите инструк ции.

Через минуту вместо Тома на экране появился первый помощник руководителя Центра слежения за космическими объектами Петр Александрович Бодров. Лицо его было взволнованным и даже немного побледневшим.

— Ребята, вы обнаружили искусственное тело внеземного происхождения! Меняйте курс и следуйте за объектом. Такую же инструкцию сейчас полу чит экипаж «Икара-3», мы выдаем им ваши координаты. Если объект начнет уходить в межпланетное пространство, то сопровождайте его, рассчитывая расход топлива для возвращения на Землю. Сейчас на патрулирование вместо вас стартуют «Икар-7» и «Икар-8».

«Икар-2», вас понял, — произнес Алексей, начинаю выполнять инструкцию.

На корабле объявили тревогу. Все члены экипажа быстро надели скафандры и собрались в кабине пилотов. Алексей и Иван довели до космонавтов сложившуюся обстановку и инструкцию Земли. В это время на связь с ними вышли астронавты «Икара-3». Они сообщили, что запустили маршевые дви гатели на полную мощность и идут на сближение с «Икаром-2».

Расстояние между «Икаром-2» и неизвестным объектом быстро сокращалось. Компьютеры держали его в прицеле лазерного перископа, постоянно пе редавая координаты на Землю. Постепенно из маленькой точки объект превратился в пятно со слабо размытыми краями. Но вот очертания его стали бо лее отчетливыми, и, наконец, перед изумленными космонавтами возникло изображение гигантского космического корабля. Он был похож на диск с ров ными, плоскими основаниями. С помощью углового сканирования лазерного луча компьютеры произвели линейное измерение корабля. Оно оказалось просто чудовищным. Расстояние между основаниями объекта равнялось пятистам метрам, а диаметры самих оснований были более шести километров!

Никто уже не сомневался, что это инопланетный звездолет, каким-то образом оказавшийся в окрестностях Земли. В это время «Икар-3» подошел вплот ную к «Икару-2», и корабли землян начали сближение с пришельцем. Исполинский диск сверкал в лучах солнца ярким голубоватым светом. Он хорошо наблюдался с поверхности Земли, но вот компьютеры зафиксировали начало его удаления. Судя по расчетам, звездолет летел по сильно вытянутой орби те и должен был уйти от Земли на расстояние ста восьмидесяти тысяч километров и затем вновь начать с ней сближение, но уже пройти на значительно большей высоте. Видимо, этот корабль уже давно летал вокруг Земли и по какой-то причине опустился на низкую орбиту, что и позволило «Икару-2» его обнаружить.

Корабли землян находились на расстоянии двадцати километров от звездолета и казались крошечными пылинками против громадного исполина.

Они уже ощущали его поле притяжения. Оно было таким, словно диск состоял из монолитного куска плотного вещества. Чтобы скомпенсировать притя жение звездолета, «Икарам» пришлось держать тормозные двигатели включенными.

Земля катастрофически удалялась. Космонавты и астронавты чувствовали себя, очень неуютно глядя, как расплываются очертания материков и океа нов их родной планеты. А с другой стороны был чужой звездолет, который продолжал лететь так, словно возле него ничего не происходило. Безмолвие гиганта усиливало ощущение опасности и вызывало чувство тревоги. Из Центра слежения за космическими объектами пришла новая инструкция:

«Экипажам «Икара-2» и «Икара-3» действовать самостоятельно, сообразуясь с обстановкой, связь с Землей держать постоянно».

Искусно маневрируя, корабли землян несколько раз облетели громадный звездолет. За пультом управления «Икара-2» сидел Алексей Савин, а «Ика ра-3» — его друг Джон Паркер. Оба юноши считались одними из лучших пилотов и являлись капитанами кораблей. За плечами у них была уже третья вахта дежурства на орбите. За это время Алексей пять, раз обнаруживал зарождение «Фантомов», а Джон — восемь и занимал первое место в неофици альном соревновании космонавтов и астронавтов, чем очень гордился и не раз подшучивал над другом, утверждая, что ему никогда его не догнать. Одна ко когда Алексей обнаружил чужой звездолет, Джон от души поздравил его, безоговорочно отдав пальму первенства.

— Джонни, наблюдатели «Икара-3» заметили что-нибудь? — спросил Алексей по каналу внешней связи, когда оба челночных корабля закончили об лет исполинского диска и замерли друг против друга на расстоянии трехсот метров.

— Нет, Алекс, да и они сами ведут себя так, словно нас здесь нет. Я не думаю, чтобы такое чудо техники не обнаружило рядом с собой два наших «Ика ра». У меня складывается впечатление, что это мертвый звездолет. Экипаж покинул его или погиб по какой-то причине, и он летает себе вокруг Земли как болванка, возможно даже не одну сотню лет.

— Ну, даешь, старина, — улыбнулся Алексей, — ты случайно не телепат?

— Нет, а что?

— Да говоришь так, словно мои мысли читаешь. У меня, Джон, есть предложение. Давай обсудим его: ты со своими, а я со своими.

— Что за предложение?

— Расчеты компьютера показывают — звездолет вновь вернется к Земле через двадцать дней. Я предлагаю совершить на него посадку. Обследуем по верхность, может, что и обнаружим интересное.

— Наверное, ты прав, этот гигант давно летает вокруг Земли, и именно сейчас в его движении возникло колебательное возмущение, что и привело к снижению орбиты. Разумеется, это первая стадия процесса, далее последует подъем орбиты, и не исключено, что на следующем витке он выйдет за пре делы притяжения Земли. Пока есть возможность, об этом звездолете надо получить, как можно больше информации, к тому же Центр разрешает нам действовать самостоятельно.

— 0'кей, Алеша, понял тебя!

В течение одной минуты экипажи «Икаров» обсуждали предложение Алексея Савина и единодушно приняли решение: обоим кораблям совершить по садку на чужой звездолет и находиться на его поверхности, пока он не окажется в окрестностях Земли. Все это время вести за гигантом тщательное на блюдение и попытаться проникнуть внутрь его.

Проведя необходимый маневр для посадки, «Икары» медленно опустились на одно основание диска. Расстояние между ними было около ста метров.

Едва корабли замерли, шесть человек (три космонавта и три астронавта) начали готовиться к выходу. Люди брали с собой приборы для ультразвукового зондирования, телекамеры и оружие — мощные автоматы «Ликси». Такими автоматами оснащались все экипажи патрульных кораблей. Они были необ ходимы для защиты от хищных животных на случай аварийной посадки где-нибудь в джунглях или в океане. Автомат «Ликси» безотказно стрелял как в воздухе, так и под водой, и даже в космосе. Однажды произошел такой случай. В один из «Икаров» находящийся над Тихим океаном, попал метеорит, и экипаж вынужден был снизиться, а затем и катапультироваться. Поврежденная кабина пилотов быстро затонула, спасательный плот тоже недолго дер жался на плаву, и люди, находясь в скафандрах, несколько часов провели в воде в окружении огромной стаи крупных акул. И вот здесь автоматы «Ликси»

на деле показали, на что они способны. Короткие очереди в клочья разрывали морских чудовищ. После того случая экипаж «Икара» в полном составе на вестил старика Ликси. Люди благодарили изобретателя за свое спасение.

Компрессоры, откачивающие воздух из переходного шлюза, остановились, и выходной люк начал медленно открываться. Одновременно с ним выдви гался сходной трап. Когда люк полностью открылся, Алексей начал осторожно спускаться вниз, держась правой рукой за поручни. В левой руке у него был ящик с приборами и телекамера. Вслед за ним из «Икара» выходили Иван Жарков и Николай Долихин. Поле тяготения звездолета было очень ма лым, и поэтому любое резкое движение могло подбросить человека высоко вверх. Чтобы спуститься назад потребовалось бы значительное время. Но лю дям это не грозило. У них за спиной находились реактивные ранцы, предназначенные для передвижения в космосе.

Корпус звездолета отливал голубизной и был заметно шершавым. Таким его сделали микрометеоры за сотни, а может и тысячи лет. От крупных тел и даже болидов гигант был защищен. Люди успели заметить, как в нескольких десятках километров от звездолета происходили яркие вспышки. Это сгора ли в каком-то защитном поле крупные метеориты. Поле, видимо, реагировало только на тела с большой массой и большими скоростями. «Икары» его не ощущали.

Навстречу космонавтам спешили трое астронавтов — Джон Паркер, Гарри Скотт и Джим Уикли. Люди обнялись, а затем, не теряя времени, приступи ли к работе. В первую очередь на расстоянии ста пятидесяти метров установили телекамеры, и на Земле увидели поверхность звездолета, оба «Икара», са мих космонавтов и астронавтов. После чего Гарри, Джим и Николай занялись ультразвуковым локатором, а Джон, Алексей и Иван начали осматривать поверхность гиганта. Видимость была прекрасной. Солнечные лучи падали под углом шестьдесят градусов, и каждый бугорок, каждая царапина четко выделялись на корпусе звездолета. Его поверхность оказалась исключительно ровной — ни заклепок, ни болтов, ни каких-то других сочленений люди не обнаружили. Складывалось впечатление, что вся эта громадина является монолитом. И вдруг все услышали:

Ребята, ко мне, сюда!

Это кричал Джон. Он что-то рассматривал, сильно наклонившись, а затем и вовсе опустился на колени. Алексей резко повернулся к другу и тут же взвился вверх. — Ах, ты…, - выругался он. Ему первому пришлось прибегнуть к помощи реактивного ранца.

— Что у тебя, Джонни? — спросил Алексей, опустившись рядом. В это время к ним уже подходили другие космонавты и астронавты.

— Вот, Джон показал на тонкую, едва заметную линию на корпусе звездолета, — наверное, паз дверцы какого-то входного отверстия или люка. А как точно подогнано, не сразу заметишь. Там, в утробе у него что-то дрожит. Я это ощутил руками, когда на колени опустился линию рассмотреть. Дрожь очень слабая, ногами ее не прочувствуешь.

По примеру Джона, космонавты и астронавты осторожно опустились на колени и приложили ладони к корпусу гиганта. Сквозь перчатки скафандров они ощутили едва заметную вибрацию.

Вот тебе раз! — с удивлением и в тоже время с тревогой произнес Алексей. — Значит звездолет жив! — Он стал вставать, медленно выпрямляясь, что бы опять не улететь вверх, и вдруг, резко подавшись вперед, чуть не упал. Сила тяготения громадного корабля быстро возрастала. Люди чувствовали, как их тела наливаются тяжестью. Через минуту сила притяжения стала такой же, как и на Земле. От удивления никто не мог вымолвить и слова. Первым опомнился Джон.

— Ребята! Я уверен, они нас обнаружили. Инопланетяне знают, что мы с Земли и создали искусственную силу тяжести равную земной. Вопрос в том, для чего это? Чтобы показать свое расположение к нам или…, - здесь юноша запнулся и замолчал. Но его все поняли, и от этого на душе у людей стало еще тревожнее. Действительно, пока трудно предположить, что собирается делать инопланетный разум, скрытый за мощной оболочкой гигантского звездо лета.

С появлением силы тяжести вибрация исчезла. И это было последнее, в чем проявили себя пришельцы, больше в этот день ничего нового не произо шло. Так же без изменений протянулись второй, третий и четвертый дни. Вновь начало складываться впечатление, что звездолет мертв. Силу тяжести, скорее всего, создавали механизмы типа роботов, приняв людей за своих хозяев. На пятые сутки экипажи обоих кораблей землян собрались в «Икаре — З». Надо было обсудить обстановку и принять план действий. К этому времени люди уже успели осмотреть всю поверхность гиганта.

Появление силы тяжести позволило эффективно использовать небольшие двухместные вездеходы. При этом землянам встретилось несколько предпо лагаемых входных отверстий, ограниченных тонкими темными линиями, похожими на ту, что обнаружил Джон.

Во время совещания Алексей высказал следующее предположение. По его мнению, пока рано считать звездолет инопланетян мертвым. Скорее всего, они изучают людей и вот-вот должны как-то себя проявить, и к этому надо быть постоянно готовым не только экипажам «Икаров», но и всем людям на Земле.

Алексей оказался прав. На следующий день радарные установки «Икаров» начали принимать сигналы, исходящие, в это трудно было поверить, от всей огромной поверхности звездолета. Вначале они проявляли себя как мощные помехи, забивая приемные устройства во всем диапазоне частот. Затем из всего хаоса импульсов начали выделяться сигналы, которые проходили на индикаторы внешней связи. И вдруг была точно повторена одна из передач «Икаров» на Землю. Теперь уже никто не сомневался, инопланетяне действительно изучают людей и, наверное, пытаются выйти с ними на связь.

Все космонавты и астронавты, кроме дежурных наблюдателей, в обязанность которых входило постоянно держать в поле зрения поверхность звездо лета, собрались в пилотских кабинах «Икаров» возле экранов внешней связи. Вначале там чередой шли обрывки передач на Землю «Икара-2» и «Ика ра-3». Но вот появились сигналы. Да, это были сигналы пришельцев! В виде вертикальных и горизонтальных коротких линий они быстро двигались по экранам, собираясь в ровные столбцы, сопровождаемые при этом звуками напоминающими человеческую речь. Из землян никто не сомневался — это был человеческий язык, и он не был похож ни на один из языков людей, населяющих Землю. Говорила женщина. Космонавты и астронавты слушали инопланетянку затаив дыхание. Казалось, она их о чем-то предупреждает и просит, даже умоляет сделать. Голос чистый, немного тревожный, говорил о какой-то опасности. Но вот женщина замолчала, и на экранах возникли «Икар-2» и «Икар-3», висящие в космосе на фоне звездолета пришельцев.

Через несколько секунд изображение сменилось. На этот раз перед взором людей предстала картина поверхности Земли. Хорошо были видны горы, зе леные массивы лесов и извилистая береговая черта океана. Алексей мысленно прикинул: «Высота километров пятьдесят, не больше». Но вот на экранах возникло то, от чего космонавты и астронавты застыли в изумлении. Мгновенно смолкли разговоры и споры, то и дело, возникавшие между людьми. В «Икарах» наступила полная тишина, лишь только был слышен шум моторчиков в системе охлаждения аппаратуры. Довольно далеко от берега в океане, возле небольшого скалистого острова, вода вдруг пришла в движение. Вначале появилась небольшая воронка. Постепенно диаметр ее увеличивался, и уже спустя тридцать минут она превратилась в глубокую яму, по крутым склонам которой неслась огромная масса воды. Затем начала вспучиваться и, вытягиваясь, подниматься вверх вода на дне воронки. Люди догадались: это «Фантом». Но еще никто из них не видел его так близко и уже успевшим на брать такую силу. Извиваясь, словно громадная змея, призрак продолжал расти. Его вершина поворачивалась в разные стороны, похожая со стороны на голову огромного кровожадного ящера, жившего в океанах Земли миллионы лет назад. Но вот голова чудовища замерла. Так и есть, в тридцати километ рах от призрака плыли два рыболовных судна.

Тело «Фантома» дрожало и вибрировало. Это был страшный, огромный хищник, готовый к прыжку. Бешено вращаясь, призрак сделал гигантский ска чок, выпрыгнул из воронки и сразу же на большой скорости направился к судам. А воронка начала затягиваться. Через несколько минут она полностью исчезла.

К этому времени рыбаки заметили убийцу. Оба судна увеличили скорость. Из их труб густо валили клубы дыма, а вода за кормой забурлила сильнее.

На «Икарах» знали — рыбаки обречены.

Страшным ураганом «Фантом» налетел на суда. К этому времени изображение на экранах приблизилось настолько, что было видно, как люди в ужасе мечутся на палубах. Страшная сила подняла суда вверх, и они закружились в вихре «Фантома». На высоте нескольких десятков метров суда начали разва ливаться на куски, которые падали вниз и исчезали в пучине, а над водой, словно осенние листья, кружились тела людей. Из головы «Фантома» к ним по тянулись лучи яркого света и… люди начали исчезать. Нет, не исчезать, а превращаться в белесые, едва заметные небольшие облака, которые как намаг ниченные притягивались друг к другу. Через несколько минут они собрались в одно большое облако. Лучи «Фантома» плотно укутали его, и облако нача ло уменьшаться. Вскоре оно превратилось в белый шар диаметром около трех метров. Вначале шар несколько минут неподвижно висел над океаном, за тем с большой скоростью начал подниматься вверх. В это время «Фантом» таял. Вращение его полностью замедлилось, и он через несколько секунд ис чез. Между тем белый шар продолжал подниматься. Скорость его возрастала и уже достигла скорости космического корабля. При этом, неведомый на блюдатель следовал за ним словно на привязи постоянно держа в поле зрения. И вдруг люди ахнули: На экранах «Икаров» появился звездолет иноплане тян! В его основании, обращенном к Земле, появилось отверстие и белый шар, описав дугу, скрылся в нем.

— Вот это да-а-а! — медленно, нараспев, произнес Алексей, — неужели здесь скрыта причина образования «Фантомов»!? Что скажешь, Джонни? — спросил он друга по радио.

— Удивлен не меньше твоего, — отозвался Джон и тихо добавил, — вообще, ребята, лучше нам сохранять радиомолчание. Скорее всего, пришельцы ло вят наши сигналы и тщательно их изучают. Думаю, надо всем собраться в одном из «Икаров». Так будет удобнее оценивать обстановку и принимать ре шение без выхода в эфир.



Pages:     | 1 || 3 | 4 |
 





 
© 2013 www.libed.ru - «Бесплатная библиотека научно-практических конференций»

Материалы этого сайта размещены для ознакомления, все права принадлежат их авторам.
Если Вы не согласны с тем, что Ваш материал размещён на этом сайте, пожалуйста, напишите нам, мы в течении 1-2 рабочих дней удалим его.